Buiten gebeurt het

#gezondvitaal

Kan dat niet wat spannender? Als 20-jarige zag Erik Kroon dat vergaderen altijd volgens hetzelfde stramien verliep. En dit terwijl de Veluwe zoveel mogelijkheden biedt om er samen actief op uit te gaan. Hij bedacht diverse activiteiten en bracht ze aan de man via hotels waar vaak vergaderd werd. Op het moment dat zijn bedrijf eind jaren negentig online ging, begon het balletje echt te rollen. Of meerdere balletjes, eigenlijk. Uit elke uitdaging die Erik tegenkomt rolt een nieuw bedrijf: "Ik denk altijd: wat kan wél?"

Een van de grootste uitdagingen was de recessie die in 2008 inzette, vertelt Erik. "Ik had toen 25 mensen voltijd in dienst en daarnaast nog parttimers. We verzorgden rond de 1300 bedrijfsevenementen per jaar." Hij voelde aan dat de zakelijke markt in elkaar zou klappen. "We moeten de particuliere markt in, deelde ik op kantoor mee. Iedereen verklaarde me voor gek." Dat hield hem niet tegen. In Garderen opende kort daarop de eerste vestiging van de Veluwe Specialist. Al snel volgden meer vestigingen, waaronder die in Otterlo.

Wat Otterlo zo aantrekkelijk maakt

"Dat de vestiging in Otterlo opende is nu zes jaar geleden en vanaf dag één was het een succes," zegt Erik met een glimlach. Het sterke aan het gebied is de diversiteit: "Bos, een zandverstuiving, heide… Als je in augustus ergens heen wilt, ga dan alsjeblieft naar de Edese heide. Het is niet te fotograferen, zo doordringend paars." Ook als leisure-ondernemer vindt hij het een fijne plaats om te opereren: "Je merkt aan alles dat gemeente Ede toerisme als speerpunt heeft. Een voorbeeld daarvan is het goede mountainbikeparcours, waar flink in geïnvesteerd is. Dat is vooruitstrevend. Natuurlijk heb je dan geluk als ondernemer die mountainbikes verhuurt." Hoewel de Veluwe Specialist is gestart met de toerist als uitgangspunt, weten groepen en bedrijven ook hun weg naar Otterlo te vinden. "Die combinatie van bedrijfsuitjes, feesten en de gezinnen die op vakantie zijn, zorgt voor een mooie spreiding door het hele jaar." Zo’n gezelschap gaat eropuit met een E-bike, tandem, E-loopfiets of gaat klootschieten, en daarna een hapje eten. Erik: "Daarvoor tip ik de Sterrenberg, een prachtig hotel." Ook heeft Otterlo een van de populairste Nature Games, een spel dat je met behulp van je smartphone in de buitenlucht speelt. "Het is een ideale manier om met je gezin de prachtige omgeving te ontdekken. Lekker struinen terwijl de kinderen enthousiast met de opdrachten bezig zijn." Hoewel hij in coronatijd ook activiteiten voor thuis aanbood, is “buiten” de rode draad. "Buiten is veel leuker en diverser, er kan meer. Buiten gebeurt het."

Denken in mogelijkheden

De ontstaansgeschiedenis van de Nature Games is een voorbeeld van creatief omdenken. "Ik geloof dat er altijd iets haalbaar is, ongeacht de omstandigheden. Meteen na de eerste persconferentie in 2020 ben ik gaan zitten," vertelt Erik. "De persoon die uiteindelijk bepaalt hoe het gaat, dat ben ik. Op zo’n moment denk ik: wat kan wél?" Destijds was Erik ook al actief met gameplatform Gamified Concepts, dat games in de openbare ruimte ontwerpt. Met die kennis en ervaring zijn er binnen no-time escaperooms voor thuis ontwikkeld. Dat idee van gamification is vervolgens ook naar de natuur doorgetrokken. Et voilà: Nature Games. "In de openbare ruimte kunnen we alles creëren wat we willen," zegt Erik met een twinkel in zijn ogen. Ter illustratie: inmiddels zijn er in bijna 150 steden wereldwijd Escape Tours beschikbaar via het gameplatform.

They see me rollin’

Wat betreft bedrijfsuitjes zijn de E-choppers populair, elektrische low-riders waar je rustig mee kunt toeren. Vrolijk merkt Erik op: "Een ritje op zo’n chopper blijven mensen grappig vinden. Dat zit ‘m niet alleen in het vervoersmiddel, maar ook in de routes. Het totaalplaatje moet kloppen. Als je in Otterlo even bij Mossel bent gestopt, midden op de hei, dan krijg je tevreden mensen terug. Die lachende gezichten, dat is waar je op hoopt als je zoiets bedenkt." Die gezichten ziet de ondernemer niet alleen op foto’s. Erik gaat regelmatig een paar uurtjes bij een vestiging zitten om het komen en gaan van mensen te observeren. "Ik maak graag een praatje. Vanuit interesse en om te kijken of wat we aanbieden nog klopt. Ook vertel ik wat er nog meer op de Veluwe te doen is. Dit persoonlijke advies kunnen mensen echt waarderen. Oprechte aandacht aan bezoekers besteden, een stapje extra zetten, meedenken: dat wil ik mijn personeel ook meegeven. Ik zeg weleens gekscherend dat we het VVV 2.0 zijn, maar die adviesrol hebben we wel."

Zet je werknemer centraal

Wat voor advies geeft De Veluwespecialist aan bedrijven die aankloppen? "Wat ik bedrijven meegeef is vooral: kijk naar je doelgroep. Een bedrijfsuitje moet leuk zijn voor iedereen. Wij hebben veel groepsactiviteiten op inschrijving: je biedt je mensen dan drie smaakjes aan. Iemand kan zelf kiezen voor mountainbike of mini cooper. Hier wordt uiteindelijk iedereen gelukkiger van: als werkgever weet je zeker dat de activiteit aanslaat en als werknemer kan je iets doen waar je zin in hebt." Het eerstvolgende uitje dat bij de Veluwe Specialist zelf op de planning staat is ‘uiterst geheim’, laat Erik met een kwajongensachtige blik weten. Hij besteedt veel aandacht aan het vieren van mijlpalen: kick-offs van BV’s in spelvorm, barbecues om stageperiodes af te sluiten en jaarlijkse uitjes zijn vaste prik. Maar ook worden werknemers aangemoedigd om tussendoor samen even een E-chopper of mountainbike te pakken en eropuit te gaan. Erik: "Het is leuk en je weet meteen wat je verkoopt!"

Voor zichzelf ziet hij daarin ook een voorbeeldfunctie: "Ik ga er zelf ook op uit, dat maakt de drempel lager." Erik is niet elke dag op kantoor. Wel is hij is 24/7 telefonisch bereikbaar voor zijn personeel, van afdelingshoofd tot stagiair. Daarnaast spreekt hij zijn managers elke week een-op-een: "Ik heb de juiste personen om me heen, dat geeft me veel vrijheid om te bedenken en creëren." Wat begin je zonder je mensen? Zeker in een tijd als deze, waarin personeel schaars is, benadrukt Erik: "Ga vooral voor het plezier van je werknemers. Waarom werkt je personeel bij je? Ik denk dat salaris, uitdaging en plezier daarin cruciaal zijn. Een uitje is een manier om je personeel te binden, hen een toffe dag te geven en echt op dat plezier in te zetten. Je wilt dat iedereen al zin heeft in het volgende bedrijfsuitje."

Erik Kroon

Oprichter en CEO van o.a. de Veluwe Specialist

en Gamified Concepts BV

image

Dit artikel delen